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La ciencia ciudadana, el cosmos y el sentido de la vida: cómo el cometa que un día podría destruirnos nos brinda el espectáculo celestial más trascendente

La ciencia ciudadana, el cosmos y el sentido de la vida: cómo el cometa que un día podría destruirnos nos brinda el espectáculo celestial más trascendente


El 13 de julio de 1862, mientras un joven experimento en democracia estaba siendo destrozado por su primera Guerra Civil, El republicano de Springfield informó de un extraño y maravilloso avistamiento celestial en el cielo indiviso, tan brillante como Polaris. En cuestión de días, dos astrónomos, Lewis Swift y Horace Parnell Tuttle, observaron de forma independiente el fenómeno y determinaron que era un cometa colosal. Ahora se sabe que el cometa Swift-Tuttle, el objeto más grande del Sistema Solar que pasa periódicamente cerca de la Tierra, regresa cada 133 años, arrastrando en su larga estela un deslumbrante regalo anual: cada verano, cuando nuestro solitario planeta cruza la órbita de Swift-Tuttle y los escombros arrojados por el coloso helado arden en nuestra atmósfera, la lluvia de meteoritos de las Perseidas atraviesa el cielo común, bañando a toda la humanidad con asombro.

Colcha del Sistema Solar del siglo XIX con un cometa, diseñada y bordada por Ellen Harding Baker durante siete años para enseñar astronomía a mujeres cuando se les prohibió la educación superior en ciencias. (Disponible como impresión y máscara facial, lo que beneficia el esfuerzo por construir el primer observatorio público de la ciudad de Nueva York).

Durante milenios, las Perseidas han iluminado el cielo de verano en un espectáculo celestial anual, uno de los más asombrosos de la Tierra, con hasta 200 meteoros vibrantes por hora, que acaba de sobrevenir al asombrado animal humano sin causa conocida o correlación cósmica. Algunos pensaron que los rayos de luz eran escombros de erupciones volcánicas en tierras lejanas que regresaban a la Tierra. Otros, incluida la mayoría de los científicos hasta bien entrado el siglo XIX, creían que se trataba de fenómenos atmosféricos como arco iris y relámpagos. Sus orígenes cometas eran desconocidos y los propios cometas eran un misterio. Para los astrónomos, incluso para Caroline Herschel, quien se convirtió en la primera astrónoma profesional del mundo gracias a su prolífica y peligrosa búsqueda de cometas, eran poco más que una diversión, una demostración de tenacidad, un juego competitivo de descubrimiento que mejoraba la reputación personal en lugar de verdad elemental. Más de un siglo antes de que Carl Sagan y Ann Druyan arrojaran luz sobre la ciencia aún sin resolver de los cometas, se sabía muy poco sobre estos misteriosos visitantes del espacio exterior. La escritora de ciencia poética Emma Converse, el Carl Sagan de su época, profetizó que algún día, “con una comprensión poderosa, como la de Newton, algún observador de las estrellas se apoderará del secreto de la historia de los cometas”.

Ese día empezó a amanecer en la madrugada del 13 de noviembre de 1833. Los vecinos despertaron a los vecinos con gritos de excitación mientras la gente se congregaba en la calle para ver una lluvia de fuego bajo el invisible paraguas de la noche. Las estrellas fugaces resplandecían en el cielo oscuro a la velocidad de miles, decenas de miles por minuto. Todo esto era desconcertante: era noviembre, no agosto; los meteoros caían a un ritmo muy superior al de las Perseidas anuales de verano; y, a una densidad tan alta, parecían estar fluyendo desde una sola fuente lejos de la Tierra, desafiando la noción aceptada de que los meteoros eran fenómenos atmosféricos.

Denison Olmsted (Retrato de Reuben, hijo de Moulthrop. Bibliotecas Smithsonian.)

Entre los atónitos espectadores se encontraba el estimado matemático, astrónomo y “filósofo natural” de Yale Denison Olmsted. (Todavía no se le podía llamar “científico”; la palabra se acuñó un año después para la matemática polimática escocesa Mary Somerville). Como la mayoría de sus colegas, Olmsted había ignorado en gran medida a los meteoros como curiosidades menores poco interesantes, irrelevantes para la astronomía y mejor. dejado a la meteorología. Ahora, se apoderó de él con la sensación de que podrían tener orígenes cósmicos y, por lo tanto, podrían contener pistas sobre la mecánica celeste del universo. Pero sabía que sus observaciones personales esa noche difícilmente constituían datos.

A la mañana siguiente, dos años después de que el astrónomo polimático John Herschel, el santo patrón de la ciencia más venerado de la época, presentara su caso pionero a favor de la ciencia ciudadana, Olmsted redactó una carta y la envió al periódico local de New Haven, en la que apelaba a la gente común a ayúdelo a “recopilar todos los hechos relacionados con este fenómeno… con la mayor precisión posible” informando todo lo que pudieran recordar sobre el tiempo, la orientación y la velocidad de las estrellas fugaces que habían presenciado. El anuncio se reimprimió rápidamente en los periódicos de todo el país y las respuestas comenzaron a llegar.

Los meteoros de noviembre, observados entre la medianoche y las 5 a.m. del 13 al 14 de noviembre de 1868
Una de las impresionantes pinturas del siglo XIX de objetos y fenómenos celestes del artista y astrónomo francés Étienne Léopold Trouvelot. (Disponible como impresión y como mascarilla, en beneficio del esfuerzo por construir el primer observatorio público de la ciudad de Nueva York).

Basándose en estas observaciones, Olmsted pudo determinar que el espectáculo en el cielo de la Tierra tenía orígenes cósmicos más que atmosféricos y ubicar su punto de aparición, poéticamente conocido como radiante – en la constelación de Leo. Y así, las lluvias de Leónidas marcaron el comienzo de la ciencia de los meteoros como un campo de la astronomía en lugar de la meteorología.

Pero incluso con el punto de origen localizado, la causa de las lluvias de meteoritos sigue siendo un misterio. Hizo falta otra generación para descubrir que los concursos de fuego como las Perseidas y las Leónidas son los restos de cometas que pasan. Hoy en día, se sabe que las Leónidas son los restos del cometa Tempel-Tuttle, visible desde la Tierra cada 33 años. Fue descubierto de forma independiente en 1865-1866, en su siguiente pasaje después del triunfo de la ciencia ciudadana en 1833, por los astrónomos Wilhelm Tempel y Horace Parnell Tuttle, el mismo Tuttle que dos años antes había co-descubierto al creador cometa de las Perseidas, por lo que nombrado así porque en 1835, el astrónomo y estadístico belga Adolphe Quetelet – fundador del Observatorio de Bruselas y creador de la escala Body Mass Index – había localizado el radiante de las lluvias de meteoros anuales de verano en la constelación de Perseo.

Arte de Sophie Blackall de Si vienes a la tierra.

Ese fatídico julio de 1862, cuando los informes periodísticos de la extraña aparición celestial que se convirtió en el cometa Swift-Tuttle interrumpieron por un momento la corriente de muertes de los campos de batalla de la Guerra Civil estadounidense, un joven cazador de cometas en otro país devastado por la revolución. en otras partes del mundo también estaba siguiendo la luz brillante que avanzaba a través del cielo común: el astrónomo e historiador de la ciencia italiano Giovanni Schiaparelli, nacido el año en que las Perseidas obtuvieron su nombre.

A los pocos años de estudios obsesivos, Schiaparelli llegó a una hipótesis sorprendente: las lluvias de meteoritos podrían ser las colas de cometas que pasan. Con la astrofotografía recién nacida y los instrumentos de la ciencia avanzando rápidamente en una Edad de Oro de la astronomía telescópica, se demostró que su hipótesis era correcta, lo que confirió a los cometas un nuevo aura de interés para la ciencia.

Arte de Libro de cometas [The Comet Book], 1587. (Disponible como impresión).

A medida que se entendía cada vez más sobre estos bumeranes helados de los confines del Sistema Solar, el enorme y cercano cometa Swift-Tuttle, que se acerca más al sistema Tierra-Luna que cualquier otro: apenas 130 kilómetros en su perihelio. , menos de veinte veces la distancia entre Europa y América, tomó un aire ominoso, que se avecinaba cada vez más en la imaginación popular como un destructor potencial de la Tierra, invocando los mismos instintos que habían llevado a nuestros antepasados ​​medievales a ver los cometas como presagios demoníacos antes. el nacimiento del método científico y la astronomía tal como la conocemos.

Un cálculo en la década de 1990 sugirió que el paso del cometa el 14 de agosto de 2126 podría resultar en una colisión con la Tierra. A finales de la década, el cometa Swift-Tuttle fue considerado “el objeto más peligroso conocido por la humanidad”, dado el daño que infligiría en caso de colisión real, un impacto muchas veces más poderoso que el del asteroide que mató al dinosaurios, con un billón de veces la energía de la bomba atómica de Hiroshima.

Nuestro Sol y Luna en proporción a sus diámetros, junto con dos cometas, del revolucionario libro de 1750 de Thomas Wright Una teoría original o una nueva hipótesis del universo. (Disponible como impresión y como mascarilla, en beneficio del esfuerzo por construir el primer observatorio público de la ciudad de Nueva York).

Pero la amenaza resultó revelar más sobre el funcionamiento de la mente humana que sobre el funcionamiento del universo, más un reflejo de nuestro instinto de temer lo que no entendemos del todo que de una realidad científica. La década de 1990 fue el comienzo de una nueva Edad de Oro de la ciencia, impulsada por la computación digital y las tecnologías de datos que avanzan rápidamente.

Los cálculos del período orbital y la inclinación del cometa Swift-Tuttle se han perfeccionado continuamente desde su descubrimiento en 1862, ya que los científicos han mirado hacia atrás en el tiempo con el telescopio de la erudición para identificar avistamientos y posiciones a principios del 69 a. C., y se han adelantado en el espacio-tiempo con cálculos computacionales. astrofísica para predecir cuándo y qué tan cerca de la Tierra estará en el futuro. Nosotros (“nosotros”, si nuestra especie sobrevive a su pluralidad) podemos esperar un encuentro cercano con el cometa Swift-Tuttle cuando regrese al Sistema Solar interior en el año 3044 – “cerca” es una proximidad relativa en la escala cósmica y una distancia lejana. un millón de millas en absoluto.

Si estos cálculos también resultan incorrectos, ya que la ciencia siempre está mejorando y, como observó astutamente Richard Feynman, “es imposible encontrar una respuesta que algún día no resulte incorrecta”, y si el cometa algún día destruye nuestra soledad después de todo, nos habrá dado milenios de asombro y trascendencia, apagando el alma humana con su espectáculo de verano de belleza sobrenatural.

Las lluvias de meteoros Leónidas de 1833. Arte de Edmund Weiss de Imágenes atlas del mundo estelar [Image Atlas of the Star World], 1888. (Disponible como impresión y como máscara facial, en beneficio del esfuerzo por construir el primer observatorio público de la ciudad de Nueva York).





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