El telescopio de Maria Mitchell y el impulso de la astronomía popular: la alentadora historia de la primera campaña mundial de financiación colectiva para la ciencia

El telescopio de Maria Mitchell y el impulso de la astronomía popular: la alentadora historia de la primera campaña mundial de financiación colectiva para la ciencia


El telescopio de Maria Mitchell y el impulso de la astronomía popular: la alentadora historia de la primera campaña mundial de financiación colectiva para la ciencia

Ser humano es vivir suspendido entre la escala de los caracoles y la escala de las estrellas, confinados por nuestras limitaciones de criaturas pero no condenados por ellas; después de todo, las hemos trascendido para componer el mundo. Benedicto y erradicar la viruela y colocar una prótesis mecánica de nuestra curiosidad en Marte.

Nuestro desafío de criaturas más pernicioso no es el de la imaginación, que se eleva tan fácilmente cuando se le da la mínima oportunidad, sino uno de perspectiva, que se contrae tan fácilmente por las urgencias fugaces del presente. En la escala de nuestras vidas individuales y en la escala colectiva del futuro humano, hay pocas correcciones más alegres para nuestras limitaciones que aprender a tomar la perspectiva telescópica del tiempo, razón por la cual, durante los últimos años, he vertido mi corazón y cada recurso en el esfuerzo por construir el primer observatorio público de la ciudad de Nueva York como una cúpula democrática de perspectiva y posibilidad para las generaciones venideras, y por qué inscribí en su declaración de misión una aspiración irradiada por las palabras de Whitman: hacer esta calibración cósmica de perspectiva disponible para “todas las almas, todos los cuerpos vivientes, aunque sean tan diferentes … todas las naciones, colores … todas las identidades que han existido o pueden existir en este globo”.

Retrato de Maria Mitchell (Museo Maria Mitchell, fotografía de Maria Popova)

Pero fue contemporáneo de Whitman Maria Mitchell (1 de agosto de 1818 – 28 de junio de 1889) – La primera astrónoma profesional de Estados Unidos y una figura clave en Calculando (de la cual está adaptada esta historia), quien proporcionó la inspiración fundamental para el esfuerzo: su intelecto tranquilo, su espíritu indomable, su experiencia desconcertante mientras visitaba los observatorios más venerables del Viejo Mundo, una experiencia que ningún ser humano debería tener a lo largo del vector de su talento y sus sueños, y la forma en que ella emergió de esa experiencia con la absoluta determinación de erradicarla del repertorio mundial de exclusión.

Mitchell, que ya era una celebridad científica internacional después del descubrimiento del cometa de renombre mundial que había hecho cuando aún tenía veintitantos años, había pasado un tiempo trabajando como la primera mujer empleada por el gobierno federal estadounidense para una “habilidad no doméstica especializada” como una “computadora de Venus ”, un GPS de una persona que realiza cálculos celestiales complejos para ayudar a los marineros a navegar por el mundo, mientras ahorra para viajar a visitar los bastiones astronómicos de Europa y conocer a los científicos y poetas que fueron sus héroes vivientes. En el verano de 1857, después del invierno más duro de su vida, reunió sus ahorros para comprar un billete transatlántico, hizo el arduo viaje desde su isla natal de Nantucket a Manhattan y abordó un vapor hacia Liverpool. Habiendo evitado por poco una colisión con otro barco durante la travesía de diez días, llegó a Inglaterra en su trigésimo noveno cumpleaños.

Con una valiosa carta de presentación de Sir John Herschel, el astrónomo más estimado de la época, que había desempeñado un papel clave en el nacimiento de la fotografía un cuarto de siglo antes y había aplaudido el descubrimiento del cometa de Mitchell, se apresuró a encontrarse con su mayor héroe científico: el polimático. Matemática escocesa Mary Somerville, para quien la palabra científico había sido acuñada dos décadas antes y cuyo amable genio dejó a Mitchell con la sensación de que “nadie puede conocer a esta notable mujer sin una mayor admiración por ella”.

Desde Inglaterra, con la ayuda de Nathaniel Hawthorne, que había asumido el cargo de cónsul estadounidense después de su infortunado casi romance con Herman Melville, Mitchell se dispuso a visitar a algunas de las luminarias intelectuales de Europa, incluido su poeta favorito, y a echar un vistazo. los mejores telescopios de la humanidad. En Italia, se dirigió al Observatorio de Roma, la meca de las últimas investigaciones sobre espectroscopia, pero se asustó al saber que el observatorio estaba cerrado a las mujeres. A Somerville, para entonces venerada como la mujer más erudita de Europa, se le había negado la entrada. Incluso Herschel no había logrado organizar la entrada de su hija con inclinaciones científicas.

Colcha del Sistema Solar de la contemporánea Ellen Harding Baker de Mitchell, hecha a lo largo de siete años para enseñar astronomía a mujeres cuando se les prohibió la educación superior en ciencias. Disponible como impresión y mascarilla. (Smithsonian)

Mitchell registró con ironía en su diario:

Era lo bastante ignorante de las costumbres de las instituciones papales y, de hecho, de toda Italia, como para preguntar si podía visitar el Observatorio Romano. Recordé que los días de Galileo fueron días de dos siglos desde entonces. No sabía que mis pies herejes no debían entrar en el santuario, que mi túnica de mujer no debía rozar los asientos del saber.

A Mitchell finalmente se le permitió ingresar con un permiso especial del Papa, obtenido después de que diplomáticos estadounidenses presionaron en su nombre. Una hora y media antes de la puesta del sol, la condujeron a través de la iglesia hasta el observatorio, donde se maravilló de los costosos instrumentos que empleó el gobierno papal para estudiar los mismos movimientos por los que habían probado Galileo dos siglos antes. Había esperado ver nebulosas a través del poderoso telescopio del observatorio, pero le informaron que su permiso no se extendió más allá del anochecer y fue despedida apresuradamente. Una mujer de una claridad poco común sobre el arte de saber qué hacer con la vida, debe haber resuelto, tan pronto como la puerta trasera la escupió en el estrecho callejón detrás del Collegio Romano, que cuando construyera su propio observatorio, le agradaría. todos y cada uno de los que tenían hambre de comulgar con el cosmos.

Arte de Lo que vio la señorita Mitchell – una biografía de Maria Mitchell en un libro ilustrado

Al regresar de Europa, Mitchell fue recibido con un regalo extraordinario: un telescopio refractor de cinco pulgadas, a la par con los instrumentos de los observatorios más grandes del mundo, comprado a través de lo que pudo haber sido la primera campaña de financiamiento colectivo para la ciencia.

Elizabeth Peabody, quien había acuñado la palabra Trascendentalismo, revolucionó la educación e introdujo a Estados Unidos en la filosofía oriental con sus traducciones de textos budistas; había imaginado el proyecto y había pasado años recaudando los $ 3,000 para el telescopio a través de un documento de suscripción, reuniendo a las mujeres de Nueva Inglaterra para que contribuyan: Kickstarter y Patreon en , siglo y medio antes de que ambos existieran. Justo cuando Mitchell partía hacia su viaje europeo, Emerson, el emperador de la vida intelectual estadounidense, cuyo inesperado elogio acababa de sacar al joven Whitman de la desesperada oscuridad, había prestado su voz al esfuerzo de financiación colectiva en las páginas de su popular revista:

En Europa, Maria Mitchell despertaría el interés y recibiría el homenaje de los eruditos y educados, mientras que en América se concede tan poco prestigio al genio o al saber que es relativamente desconocida. Este es un gran defecto en nuestro aspecto social, que despierta la animadversión de los extranjeros a la vez. “¿Dónde están sus mujeres distinguidas, dónde sus hombres eruditos?” preguntan, cuando son invitados a nuestras casas ostentosamente amuebladas para encontrar un grupo de muchachas y muchachos risueños, o hombres y mujeres corrientes, que no hacen nada más que bailar o bostezar hasta que se anuncia la cena. Necesitamos una reforma aquí, especialmente si no queremos ver a la sociedad estadounidense completamente despreciable.

Maria Mitchell
Maria Mitchell

Mientras recorría las emblemáticas instituciones astronómicas de Europa, Mitchell había estado soñando con un observatorio propio. El telescopio de financiación colectiva fue una maravillosa sorpresa después de un tramo particularmente difícil para ella, marcado por la muerte de su gran amor, Ida, y el aterrador descenso de su madre, una vez brillante, a la demencia. El instrumento se convirtió en el primer bloque de construcción físico de su sueño. Detrás de la escuela que se asemeja a un templo griego donde su padre había sido maestro fundador, erigió una simple cúpula de tres metros y medio que giraba sobre un mecanismo hecho de balas de cañón. Un mes antes de que Darwin publicara En el origen de las especies, su observatorio abrió sus puertas y Mitchell comenzó a dar la bienvenida a niños y niñas. El telescopio de financiación colectiva todavía se encuentra en el observatorio construido más recientemente al otro lado de la calle de la humilde casa de infancia de Mitchell en Nantucket.

Pero más allá de su impacto material, el crowdfunding lega a su beneficiario algo aún más poderoso: una muestra tangible de solidaridad y fe por parte de un gran número de congéneres, solidaridad y fe que marcaron la diferencia para Mitchell mientras se esforzaba por abrir un nuevo camino. . Una década después del regalo, se convirtió en la única mujer en la facultad del recién establecido Vassar College. Ella sumergió a sus estudiantes exclusivamente femeninas en un plan de estudios sin igual que casaba la física matemática con la astronomía observacional, algo que Harvard, que solo era masculino, había eliminado por completo su requisito de matemáticas en 1851, replicaría más tarde. Los estudiantes de Mitchell se convirtieron no solo en la primera clase mundial de mujeres astrónomas profesionales, sino también en la primera generación de estadounidenses capacitados en lo que ahora llamamos astrofísica. Algunos de ellos se unieron a las filas de las famosas “computadoras de Harvard”, que revolucionaron nuestra comprensión del universo mucho antes de que pudieran votar.

Maria Mitchell, de pie frente al telescopio, con sus alumnos en Vassar

De vez en cuando, Mitchell puntuaba sus conferencias astrofísicamente ambiciosas con destellos de su credo probado en la vida, que debe haber esculpido el espíritu de sus estudiantes tanto como su rigor matemático-astrofísico esculpió sus mentes:

Estoy lejos de pensar que toda mujer debería ser astrónoma o matemática o artista, pero sí creo que toda mujer debería luchar por la perfección en todo lo que emprende.

Si es arte, literatura o ciencia, que su trabajo sea incesante, continuo, de por vida. Si está dotada por encima del promedio, tanto es la demanda sobre ella para un trabajo más alto, solo en esa cantidad aumenta la presión del deber … Piense en el esfuerzo constante, el trabajo continuo de aquellos a quienes el mundo llama “genios”. ” Créame, el poeta que “nace y no se hace” trabaja duro por lo que usted considera su derecho de nacimiento. Newton dijo que todo su poder radica en el “pensamiento paciente”, y el pensamiento paciente, el trabajo paciente y la firmeza de propósito son casi omnipotentes.

Complementar con más extractos de Calculando, explorando la humanidad poco conocida debajo de los legados celebrados que han dado forma a nuestras vidas, luego revise a Mitchell sobre cómo la amistad nos transforma y considere echar una mano amiga en el esfuerzo por honrar su legado mediante la construcción del primer observatorio público de Nueva York.





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